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诺奖解析|他们掀起实证研究革命:让经济学接上地气、更可信

10月11日17时59分许,2021年诺贝尔经济学奖得主揭晓,3位美国经济学家大卫·卡德(David Card)、约书亚·安格里斯特(Joshua D.Angrist) 、吉多·因本斯(Guido W.Imbens)共同获得这一奖项。卡德获奖,是因为他对劳动经济学的实证贡献,安格里斯特和因本斯获奖是因为他们对因果关系分析的方法论的贡献。

瑞典皇家科学院将三人的贡献称为“实证研究的革命”:使用自然实验来回答关于因果关系的重要问题。他们的贡献互相补充、相互强化:约书亚·安格里斯特和吉多·因本斯关于自然实验的方法论,与卡德将这种方法应用于重要问题,都为其他研究人员开辟了道路。他们工作彻底改变了社会科学的实证研究,并且显著提高了整个研究团体回答对我们所有人都很重要的问题的能力。

什么是自然实验?

复旦大学经济学院教授王永钦接受采访时举例称,中国就有很多这样自然实验——如中国加入世贸组织对不同地区、不同企业会有不同的影响。这使得经济学家可以进行类似做实验一样,区分出实验组和对照组,来解决长期困扰经济学和其他社会科学的因果关系识别问题;这种自然实验可以来自于政策改变、规则改变等。

卡德跟克鲁格一起做的关于美国最低工资的研究在经济学界产生了很大的影响。过去经济学家一般认为,最低工资提高之后,企业就会减少雇佣工人,因为企业用工成本提高了。在过去经济学家认为这是天经地义的,不需要研究。后来卡德和克鲁格通过对麦当劳连锁店的研究发现,在提高了最低薪资后,雇佣人数并没有下降。

王永钦表示,这个研究在经济学界引发了一场实证的革命,他们的方法如今已经被普遍采用,他们解决因果关系的方法,使得经济学研究会变得更有政策意义。简而言之,他们的方法揭示了经济学能够像自然科学一样回答因果关系,而且整个真实的世界就是经济学的实验室。

对政策研究有广泛的借鉴意义

上海财经大学经济学院副教授王学博也向表示,今年诺奖颁给三位实证劳动经济学家,应该说让人非常意外,但是可能也确实反映了一个趋势——政策研究越来越重要,学术研究将越来越接地气。一般情况下在经济学研究中,理论研究是第一位的,有理论研究才有实证去验证一些理论,但是现在实证越来越重要,因为实证研究不但可以验证理论,还可以做政策分析。

王永钦认为,因果识别研究的重要性在于,一方面体现了经济学的科学性,另一方面体现在对经济政策巨大的贡献,政策评估都可以利用这样的方法(包括中国的很多重要政策的讨论)。通过这些巧妙的方法,经济研究和社会科学的研究变成了因果关系的研究,这是实证方法论的革命。从经济研究的角度而言,此次三位得主的革命性最重要的是体现在他们的研究方法上。虽然卡德做的是劳动经济学的研究,但这种方法可以应用到很多领域,包括政治学等社会科学的研究;另外两位诺奖得主则主要在在方法论方面做了突出的贡献。

王学博称,目前劳动经济学在中国国内也是一个很重要的领域,但是中国的实证研究相对而言,离经济学最主流的核心圈子还有一定距离。中国做研究主要是研究中国具体的问题,但想要达到美国的水平,或是要在最顶级的期刊上发文章,研究的问题需要有普遍性的意义,对其他国家也有启发。

实证研究或将是未来经济学发展的重要方向

王永钦介绍,经济学在过去的20多年中发生了一场所谓的可信度革命——在上个世纪90年代之前是偏理论的,而包括经济学在内几乎所有的社会科学和自然科学理论都需要检验,自然科学可以在实验室里做实验,但经济学比较复杂。因为在经济学的世界里是人有自由选择,同时可能还有公平性的考虑,不可能把人放到实验室里做实验。直到上个世纪90年代掀起的这场可信度革命,代表人物就是大卫·卡德、约书亚·安格里斯特等,另外一个代表人物是普林斯顿大学教授艾伦·克鲁格,但是很遗憾他2020年过早地离世,否则今年的诺奖也会有他的一份。

王学博表示,尽管对今年的结果比较惊讶,但这可能也是现在经济学研究的一个趋势——并不是只有理论研究才是有学术价值的,可能以后实证研究会越来越重要。今年得奖的三位经济学家都是做实证研究的,并且他们使得经济学的实证研究达到了一个新的高度——能让经济学更客观更严谨地去分析一些现实问题,得到一些更有更有价值的结论,这可能是未来经济学的一个方向。

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  • 编辑:苟世力
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